Décès liés à la chaleur


Faculté de Médecine de Strasbourg – Enseignement Optionnel Obligatoire   EO6 : ‘‘Médecine Légale’’

L’importance des brûlures thermiques dépend de la température de l’agent physique vulnérant
et de la durée d’exposition. Ainsi, des lésions surviennent systématiquement en moins d’une
seconde lorsque la température de l’agent physique est de 70°C, alors qu’elles ont aléatoires
et retardées en dessous de 50°C.

Plusieurs mécanismes peuvent être à l’origine de l’agression thermique, ce sont :
•   La combustion directe par une flamme ;
•   La convection de gaz surchauffés ;
•   Le rayonnement d’un corps incandescent ;
•   Le  contact  d’un  corps  brûlant  solide  ou  liquide  éventuellement  lié  à  la  projection  à
distance de particules incandescentes.

Les brûlures entraînent classiquement :
•   Une réduction de volume et du poids du corps pouvant donner à un cadavre adulte la
taille de celui d’un adolescent ;
•   Une  rétraction  des  tissus  donnant  au  corps  l’aspect  classique  du  « boxeur »  par  la
flexion  des  membres  qu’elle  entraîne.  Cette  rétraction  peut  également  découvrir  les
dents.
•   Des  déchirures  et  fractures  spontanées  pouvant  aboutir  à  une  ouverture  des  cavités
crâniennes ou thoraciques.

Il faut noter que les viscères sont souvent bien protégés par les plans musculo-aponévritiques.
La  détermination  de  l’étendue  des  brûlures  par  la  règle  de  Wallace  est  importante.  Elle  est
complétée par le relevé soigneux des différentes zones corporelles brûlées et de la profondeur
des  brûlures  permettant  quelquefois  de  localiser  avec  précision  la  position  du  corps  par
rapport au foyer d’incendie.

Afin de préciser l’origine anté ou post mortem des brûlures cutanées, l’analyse histologique
d’un  fragment  cutané  intéressant  une  zone  saine  adjacente  à  une  zone  lésée  pourra  souvent
être utile. Cette analyse sera également à même de déterminer si une zone de brûlure est en
rapport avec l’utilisation d’un matériel caustique ou avec l’action d’une source de chaleur.

La  découverte  d’un  cadavre  sur  le  lieu  d’un  incendie  pose  toujours  un  problème  médico-
légal :  s’agit-il  d’une  mort  naturelle ?  d’un  accident ?  d’un  homicide ?  d’un  suicide ?  La
solution  peut  en  partie  être  apportée  si  l’on  peut  déterminer  la  chronologie  du  décès  par
rapport à celle de l’incendie.

Le diagnostic médico-légal est parfois difficile. Il s’appuie sur :
•   Les analyses toxicologiques :
o   Recherche de la présence d’une quantité importante de monoxyde de carbone
dans  le  sang  (carboxyhémoglobinémie).  La  valeur  usuelle  est  comprise  entre
0,5   et   10%,   le   fumeur   ayant   une   carboxyhémoglobinémie   comprise
habituellement  entre  5  et  10%.  Pour  des  taux  supérieurs  à  70%  la  mort  peut
s’expliquer  par  l’intoxication  oxycarbonée.  Entre  30  et  70%  le  décès  peut
s’expliquer  par  l’action  combinée  de  l’intoxication    oxycarbonée  (létale  au
dessus de 50%), de la chaleur et d’autres gaz comme les cyanures. Au dessous
de 30%, ce sont les effets thermiques qui rendent compte des effets létaux. Faculté de Médecine de Strasbourg – Enseignement Optionnel Obligatoire   EO6 : ‘‘Médecine Légale’’

o   Recherche de la présence de cyanures dans le sang, leur présence étant liée à la
combustion des matières plastiques. La concentration doit être supérieure à la
limite physiologique qui est de l’ordre de 50µg/L.
•   L’autopsie :
o   Présence de brûlures macroscopiques de la muqueuse linguale et pharyngée
o   La  présence  d’une  spume  de  sang  mêlée  de  suie  dans  les  voies  aériennes
supérieures.
•   L’histologie :
o   Existence d’une nécrose plus ou moins profonde de la muqueuse trachéale ;
o   Des  dépôts  de  suie  dans  la  lumière  trachéale  et  un  infiltrat  inflammatoire
polymorphe, une congestion et un œdème (signes vitaux) dans le chorion
o   Un œdème pulmonaire parfois massif est habituel.

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